Pre-ISOJ screening of ‘Breaking the News’ highlights success of The 19th* newsroom, panelists call for more representation in industry

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Journalists from nonprofit news outlet The 19th* set the tone for the 25th International Symposium on Online Journalism during this year’s pre-ISOJ event on April 11, a screening of the new documentary “Breaking the News” about the newsroom’s launch and subsequent success.

Four women standing on a bridge
Panelists for a Q&A after the screening of documentary “Breaking the News.” (Patricia Lim/Knight Center)

Following the screening, Sonal Shah, CEO of The Texas Tribune, moderated a panel featuring Emily Ramshaw, co-founder and CEO of The 19th*; Amanda Zamora, also a co-founder of The 19th*; and Princess A. Hairston, co-director of the documentary. Award-winning filmmakers Heather Courtney and Chelsea Hernandez also co-directed the film.

The film, which premiered earlier this year, follows Ramshaw, Zamora and their colleagues for three years to document the trajectory of The 19th* after its launch in 2020. After working for The Texas Tribune, Ramshaw and Zamora said they were inspired to create The 19th* because traditional “legacy media” lacked underrepresented voices from gender-diverse and racially-diverse individuals, so their stories often went untold.

“If you think about the crisis in local news and how many local news organizations are struggling, it’s also been a bit of a golden era for journalists who are not just going to wait around for legacy news to solve for information needs in their communities,” Zamora said. “I’m very interested to see what becomes of this sort of inflection point.”

In addition to highlighting leadership efforts within The 19th*, the documentary also followed three journalists from the news organization: economy reporter Chabeli Carrazana, LGBTQ+ reporter Kate Sosin and editor-at-large Errin Haines. The reporters are seen covering stories that characterized the years following The 19th*’s founding, including the COVID-19 pandemic, 2020 election, Jan. 6 insurrection and legislative attacks on reproductive and LGBTQ+ rights.

With about 50% of its audience identifying as BIPOC, Zamora said The 19th*’s coverage is unique because each story considers how racial and gender diversity intersect with policy.

“This idea of solving for equity really starts with how you operate and how you function … what the culture is like,” Zamora said. “It’s an iterative, never-ending process. It’s not a box that you can check.”

To open the Q&A portion of the event, Shah asked Ramshaw and Zamora why they decided to leave the Tribune to create their own news startup, especially in the midst of a global pandemic. Ramshaw said the idea came after the 2016 election results when she wondered how the media potentially influenced voting outcomes.

“I don’t think any of us ever thought we were going to start a newsroom in the pandemic,” Ramshaw said. “… For both of us, looking down the barrel of the 2020 election, there were more women than ever on the 2020 stage. There were more women of color. There were more queer people. And I think we were pretty determined that the media not make those same mistakes.”

Four women standing in front of audience
Sonal Shah, Emily Ramshaw, Amanda Zamora and Princess Hairston during the Pre-ISOJ documentary screening, “Breaking the News” at Moody College of Communication on April 11, 2024. (Patricia Lim/Knight Center)

Zamora said before the 19th*, she’d come to the conclusion that there was something “fundamentally broken” about political journalism. Newsrooms should reflect the diversity of the public they serve, she said.

“I started to really question what the media’s role is in addressing that problem, and looking around the room and the journalists doing this coverage, [I thought] what is their approach to the journalism?” Zamora said.

When asked about the filmmaking process, Hairston said the production crew had to be incredibly careful about how they conducted interviews and acquired footage due to COVID-19 limitations.

“We had to really strategically direct, produce and try to think about how we can film as much as we could to build scenes because it was an isolating experience,” Hairston said. “A lot of times, we were the only people in their spaces.”

Noted in the film and Q&A, The 19th* underwent significant transformations in its first few years as the staff pushed for a more inclusive, revolutionary newsroom. Ramshaw said The 19th* started specifically with women in mind as the intended audience, but reporters like Sosin pushed the The 19th* to adopt more gender-inclusive language and story angles.

Additionally, Zamora said the newsroom quickly grew into a space that prioritizes mental health, encouraging reporters to speak up when their work becomes an emotional struggle.

“That’s another conversation that’s happening in our industry that’s long overdue,” Zamora said. “What are the sort of direct or indirect exposures to trauma for frontline reporters … and how are we going to address that as an industry?”

When asked by a journalism student about objectivity, Ramshaw said those who preach objectivity in the industry are perpetuating “journalism told through the white male gaze.” She said true journalistic objectivity has always been a myth because people naturally make choices with their values in mind.

“We’re going to cover everybody without fear or favor, but we’re not going to play the both sides game if one side is spewing disinformation and factual accuracies.”

To wrap up the event, Zamora and Ramshaw discussed how The 19th* journalists approach coverage and decide which stories to tell.

“For us, the choices are made in two ways,” Ramshaw said. “The first is the ways in which our audiences are negatively disproportionately affected. The other way is where we see hope and outliers — the women of color who are leading extraordinary movements and who are normalizing women’s leadership.”

ISOJ is a global online journalism conference organized by the Knight Center for Journalism in the Americas at the University of Texas at Austin. In 2024, it is celebrating 25 years of bringing together journalists, media executives and scholars to discuss the impact of the digital revolution on journalism.

*Sarah Brager is a third-year journalism student at UT Austin with an interest in political, environmental and data reporting. She currently works as a news desk editor for The Daily Texan and a journalism coach for the Moody Writing Support Program. This is her second year covering ISOJ. 


La proyección previa a ISOJ de ‘Breaking the News’ destaca el éxito de la redacción de The 19th*,  panelistas piden una mayor representación en la industria

Los periodistas del medio de noticias sin fines de lucro The 19th*  marcaron el tono del 25º Simposio Internacional sobre Periodismo Online (ISOJ) durante el evento pre-ISOJ de este año realizado el 11 de abril, una proyección del nuevo documental “Breaking the News” sobre el lanzamiento y posterior éxito de esta sala de redacción.

Después de la proyección, Sonal Shah, directora ejecutiva de The Texas Tribune, moderó un panel en el que participaron Emily Ramshaw, cofundadora y directora ejecutiva de The 19th*; Amanda Zamora, también cofundadora de The 19th*; y Princess A. Hairston, codirectora del documental. Las galardonadas cineastas Heather Courtney y Chelsea Hernandez también codirigieron la película.

La película, que se estrenó a principios de este año, sigue a Ramshaw, Zamora y sus colegas durante tres años para documentar la trayectoria de The 19th* después de su lanzamiento en 2020. Después de trabajar para The Texas Tribune, Ramshaw y Zamora dijeron que se inspiraron para crear The 19* porque los “medios de legado” tradicionales carecían de voces subrepresentadas de personas con diversidad de género y raza, por lo que sus historias a menudo no se contaban.

“Si piensas en la crisis de las noticias locales y en cuántas organizaciones de noticias locales están pasando apuros, también ha sido una especie de era dorada para los periodistas que no van a esperar a que los medios tradicionales resuelvan las necesidades de información en sus comunidades”, Dijo Zamora. “Estoy muy interesado en ver qué pasa a partir de este punto de inflexión”.

Además de destacar los esfuerzos de liderazgo dentro de The 19th*, el documental también siguió a tres periodistas de la organización de noticias: la reportera de economía Chabeli Carrazana, la reportera LGBTQ+ Kate Sosin y el editor general Errin Haines. Se ve a los reporteros cubriendo historias que caracterizaron los años posteriores a la fundación de The 19th*, incluida la pandemia de COVID-19, las elecciones de 2020, la insurrección del 6 de enero y los ataques legislativos a los derechos reproductivos y LGBTQ+.

Dado que aproximadamente el 50% de su audiencia se identifica como personas no blancas, Zamora dijo que la cobertura de The 19th* es única porque cada historia considera cómo la diversidad racial y de género se cruza con las políticas.

“Esta idea de buscar equidad realmente comienza con cómo se opera y cómo funciona… cómo es la cultura”, dijo Zamora. “Es un proceso iterativo e interminable. No es una casilla que puedas marcar”.

Para abrir la parte de preguntas y respuestas del evento, Shah preguntó a Ramshaw y a Zamora por qué decidieron dejar el Tribune para crear su propia startup de noticias, especialmente en medio de una pandemia global. Ramshaw dijo que la idea surgió después de los resultados de las elecciones de 2016, cuando se preguntó cómo los medios potencialmente influyeron en los resultados de la votación.

“No creo que ninguno de nosotros haya pensado alguna vez que íbamos a abrir un medio durante la pandemia”, dijo Ramshaw. “… Para ambos, mirando hacia el futuro de las elecciones de 2020, había más mujeres que nunca en el escenario de 2020. Había más mujeres de color. Había más gente queer. Y creo que estábamos bastante decididos a que los medios no cometieran esos mismos errores”.

Zamora dijo que antes de The 19th* llegó a la conclusión de que había algo “fundamentalmente roto” en el periodismo político. Las salas de redacción deben reflejar la diversidad del público al que sirven, afirmó.

“Comencé a cuestionarme realmente cuál es el papel de los medios a la hora de abordar ese problema, y mirando alrededor de la sala y a los periodistas que hacían esta cobertura, [pensé] ¿cómo es su relación con el periodismo?” dijo Zamora.

Cuando se le preguntó sobre el proceso de realización de la película, Hairston dijo que el equipo de producción tuvo que ser increíblemente cuidadoso al realizar entrevistas y adquirir imágenes debido a las limitaciones por el COVID-19.

“Tuvimos que dirigir, producir y tratar de pensar de manera realmente estratégica en cómo podíamos filmar todo lo que pudiéramos para construir escenas porque era una experiencia aislante”, dijo Hairston. “Muchas veces, éramos las únicas personas en sus espacios”.

Como se menciona en la película y en las preguntas y respuestas, The 19th* experimentó transformaciones significativas en sus primeros años a medida que el personal presionó por una sala de redacción más inclusiva y revolucionaria. Ramshaw dijo que The 19th* comenzó específicamente con las mujeres en mente como audiencia prevista, pero reporteros como Sosin presionaron a The 19th* para que adoptara un lenguaje y ángulos de historia más inclusivos en cuanto al género.

Además, Zamora dijo que la sala de redacción rápidamente se convirtió en un espacio que prioriza la salud mental, alentando a los reporteros a hablar cuando su trabajo se convierte en una lucha emocional.

“Esa es otra conversación que está ocurriendo en nuestra industria y que debería haberse hecho hace mucho tiempo”, dijo Zamora. “¿Cuáles son los tipos de exposición directa o indirecta al trauma para los periodistas que están en la primera línea de fuego… y cómo vamos a abordar eso como industria?”

Cuando un estudiante de periodismo le preguntó sobre la objetividad, Ramshaw dijo que quienes predican la objetividad en la industria están perpetuando “el periodismo contado a través de la mirada del hombre blanco”. Ella dijo que la verdadera objetividad periodística siempre ha sido un mito porque la gente naturalmente toma decisiones teniendo en cuenta sus valores.

“Vamos a cubrir a todos sin temor ni favoritismo, pero no vamos a jugar el juego de ambas partes si una de ellas está arrojando desinformación e imprecisiones”.

Para concluir el evento, Zamora y Ramshaw discutieron cómo los periodistas de The 19th* abordan la cobertura y deciden qué historias contar.

“Para nosotros, las decisiones se toman de dos maneras”, dijo Ramshaw. “La primera es la forma en que nuestras audiencias se ven afectadas negativamente de manera desproporcionada. La otra manera es donde vemos esperanza y valores atípicos: las mujeres de color que lideran movimientos extraordinarios y que están normalizando el liderazgo de las mujeres”.

ISOJ es una conferencia global de periodismo online organizada por el Centro Knight para el Periodismo en las Américas de la Universidad de Texas en Austin. Para 2024 celebra 25 años de reunir a periodistas, ejecutivos de medios y académicos para discutir el impacto de la revolución digital en el periodismo.

*Sarah Brager es una estudiante de periodismo de tercer año en UT Austin y está interesada en los informes políticos, ambientales y de datos. Actualmente trabaja como editora de redacción para The Daily Texan y entrenadora de periodismo para el Programa de Apoyo a la Escritura de Moody. Este es su segundo año cubriendo ISOJ.