25th ISOJ closes with call to support journalists facing legal cases and jail for their work

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José Rubén Zamora, founder of Guatemalan newspaper elPeriódico, has spent more than 600 days in prison under pretrial detention. He remains there despite the fact that international organizations have pointed to violations of human rights and international law in his case.

Three people on stage
José Zamora and Romina Mella speak with Kathy Kiely at the 25th ISOJ. (Patricia Lim/Knight Center)

Gustavo Gorriti, founder of Peruvian investigative outlet IDL-Reporteros, faces an investigation from prosecutors who have ordered him to turn over source phone numbers. Additionally, he is defamed by far-right groups who dump trash, excrement and firecrackers at his newsroom.

Both men have won numerous awards for their work to expose corruption and abuse in their respective countries, and many see these legal cases as retaliation for this.

To close the 25th International Symposium on Online Journalism (ISOJ), Zamora’s son, José Zamora, and Gorriti’s colleague, Romina Mella, called on the international community for support. They were joined by Kathy Kiely, Lee Hills Chair in Free-Press Studies at the Missouri School of Journalism.

“It’s an honor to close this program out – this wonderful conference – with two people who I think really remind us why we’re here,” Kiely said. “This is a situation where the investigators have become the investigated. And I think it’s really important for us to show our support.”

Imprisoned in Guatemala

“624 days of solitary confinement for practicing journalism. That is the case of my father, Guatemalan journalist José Rubén Zamora. 624 days being arbitrarily detained for denouncing corruption at the highest levels of the Guatemalan government under the administration of former President Alejandro Giammattei,” said José Zamora, chief communications and impact officer at EXILE.

Man speaks at podium
José Zamora talks about his father, José Rubén Zamora, at the 25th ISOJ. (Patricia Lim/Knight Center)

While he spoke, a single image appeared on screen: his father, in a suit and medical mask, surrounded by armed and masked security forces that appear to carry riot gear.

“My father views his imprisonment as an extension of his journalistic duty to expose the abuse of power,” he explained.

As José Zamora recounted, it was not the first time that his father and team were attacked. He listed defamation campaigns, fiscal terrorism, death threats, drive-by shootings, kidnappings and an assassination attempt.

Still, he described this current imprisonment as “the most challenging” part.

“The manipulation of criminal law to silence journalists has become a favorite tactic of repressive regimes,” he said, adding that elPeriódico was forced to close and many journalists have gone into exile.

Considering that his father is still in pretrial detention, José Zamora said it reveals “how the Judiciary and the Office of the Attorney General are still being run by corrupt forces.”

On behalf of his father, team and family, José Zamora thanked Guatemalan journalists who are continuing their jobs, as well as journalists around the world who are reporting on his case and on what is happening in Guatemala.

“These 624 days have revealed both the worst and the best of humanity, the cruelty of repression and the strength of solidarity,” he said, saying that one day, they hope to return the support they have been given.

Kiely pointed out the similarity between the situations of José Rubén Zamora and Gorriti.

“This is really a page out of the dictator’s handbook,” Kiely said before introducing Mella, managing editor of IDL-Reporteros.

Under attack in Peru

“Investigative journalists are under attack in my country, in Peru,” Mella said, highlighting aggressive disinformation campaigns against her outlet and Gorriti, its director, over the last year.

The disinformation campaigns are “promoted by a coalition of organizations, political parties and the protagonists of some of the most serious corruption cases in Peru’s recent history,” she said.

IDL-Reporteros and Gorriti have broken investigative stories related to corruption and bribery in Peru’s political class, namely those linked to Operation Car Wash, a multinational scandal involving Brazilian conglomerate Odebrecht.

Woman speaks at podium
Romina Mella of IDL-Reporteros speaks about the investigation of her colleague Gustavo Gorriti. (Patricia Lim/Knight Center)

“These disinformation campaigns were focused on presenting Gustavo as a kind of political operator who has supposedly managed and controlled the Attorney General’s office from the shadows,” Mella said, explaining that the alleged motive was to control Operation Car Wash investigations.

“It sounds absurd. It is absurd,” she said.

Mella said Gorriti was also accused of instigating – through journalism reporting – the suicide of former President Alan García who shot himself just as authorities went to arrest him for alleged involvement in Operation Car Wash.

“These lies, spread by disinformation in media and social networks, unleash waves of hatred by the far right,” she said.

These lies are used by those who have been most exposed by independent journalists, according to the reporter.

“It is an attack created by corruption circles against a journalist investigating them,” Mella said, pointing to similarities between what has happened in Guatemala.

“The objective is clear, turn researchers into research subjects, and politicians investigated for serious acts of corruption into politically persecuted individuals,” she said.

All of this happens alongside “systematic harassment and violence from far-right groups.”

In addition to assaults at their newsroom, the groups have gone to Gorriti’s house and have doxxed Mella on social media. This has been going on for six years and police have not acted, the journalist said.

On March 27, a Lima public prosecutor opened a preliminary investigation into Gorriti for alleged bribery.

“[The prosecutor] is examining whether Gorriti, in his stories for IDL-Reporteros, promoted the work of two public prosecutors in exchange for journalistic scoops about their investigations into political corruption, according to the judicial notification from the Attorney General’s office that was sent to Gorriti,” as reported by the Committee to Protect Journalists (CPJ).

Part of this case is the order that Gorrtiti turn over telephone numbers used between 2016 and 2021.

Gorriti said he will fight for journalists’ right to source confidentiality and will continue to expose corruption. He denies an improper relationship with public prosecutors.

“What we are going through now represents a serious threat to journalists and freedom in general,” Mella said. “Attacking investigative journalists means attacking the citizens’ right to be informed.”

She asked those in attendance to report on the case. On the screen behind her was a photo of Gorriti with a QR code that links to a letter of support for the investigative journalist.

“An attack against one is an attack against all,” she said. “From our newsroom in Lima, we will continue fighting.”

El 25º ISOJ cierra con un llamado a apoyar a periodistas que enfrentan causas judiciales y cárcel por su trabajo

José Rubén Zamora, fundador del diario guatemalteco elPeriódico, ha pasado más de 600 días en prisión preventiva. Permanece allí a pesar de que organizaciones internacionales han señalado violaciones de derechos humanos y del derecho internacional en su caso.

Por su parte, Gustavo Gorriti, fundador del medio de periodismo de investigación peruano IDL-Reporteros, enfrenta una investigación de la Fiscalía que le ha ordenado entregar los números de teléfono de sus fuentes. Además, es difamado por grupos de extrema derecha que arrojan basura, excremento y petardos en su redacción.

Ambos periodistas han ganado numerosos premios por su trabajo para denunciar la corrupción y los abusos en sus respectivos países, y muchos ven estos casos legales como una represalia por ello.

Para clausurar el 25º Simposio Internacional de Periodismo Online (ISOJ), el hijo de Zamora, José Zamora, y la colega de Gorriti en IDL-Reporteros, Romina Mella, pidieron apoyo a la comunidad internacional. A ellos se sumó Kathy Kiely, Catedrática Lee Hills de Estudios sobre la Libertad de Prensa en la Escuela de Periodismo de Missouri.

“Es un honor clausurar este programa, esta maravillosa conferencia, con dos personas que creo que nos recuerdan por qué estamos aquí”, dijo Kiely. “Esta es una situación en la que los investigadores se han convertido en investigados. Y creo que es realmente importante que mostremos nuestro apoyo”.

Encarcelados en Guatemala

“624 días de incomunicación por ejercer el periodismo. Ese es el caso de mi padre, el periodista guatemalteco José Rubén Zamora. 624 días detenido arbitrariamente por denunciar la corrupción en las más altas esferas del gobierno guatemalteco bajo la administración del ex presidente Alejandro Giammattei”, dijo José Zamora, jefe de comunicación e impacto de EXILE.

Mientras hablaba, una sola imagen apareció en pantalla: su padre, con traje y cubrebocas médico, rodeado de fuerzas de seguridad armadas y enmascaradas que parecían llevar equipo antidisturbios.

“Mi padre considera su encarcelamiento como una prolongación de su deber periodístico de denunciar el abuso de poder”, explicó.

Según relató José Zamora, no es la primera vez que su padre y su equipo sufrían ataques. Enumeró campañas de difamación, terrorismo fiscal, amenazas de muerte, tiroteos, secuestros y un intento de asesinato.

Aún así, describió este encarcelamiento como la parte “más difícil”.

“La manipulación del derecho penal para silenciar a los periodistas se ha convertido en la táctica favorita de los regímenes represivos”, dijo. Añadió que elPeriódico se vio obligado a cerrar y muchos periodistas se han exiliado.

Teniendo en cuenta que su padre sigue en prisión preventiva, José Zamora dijo que esto revela “cómo el Poder Judicial y la Fiscalía General siguen siendo manejados por fuerzas corruptas”.

En nombre de su padre, de su equipo y de su familia, José Zamora dio las gracias a los periodistas guatemaltecos que continúan con su trabajo, así como a los periodistas de todo el mundo que informan sobre su caso y sobre lo que ocurre en Guatemala.

“Estos 624 días han revelado tanto lo peor como lo mejor de la humanidad, la crueldad de la represión y la fuerza de la solidaridad”, dijo. Algún día esperan devolver el apoyo que se les ha brindado, agregó.

Kiely enfatizó la similitud entre las situaciones de José Rubén Zamora y Gorriti.

“Esto es realmente una página del manual del dictador”, dijo Kiely antes de presentar a Mella, editora en jefe de IDL-Reporteros.

Atacados en Perú

“En mi país, en Perú, se ataca a los periodistas de investigación”, dijo Mella, destacando las agresivas campañas de desinformación contra su medio de comunicación y Gorriti, su director, durante el último año.

Las campañas de desinformación están “promovidas por una coalición de organizaciones, partidos políticos y protagonistas de algunos de los casos de corrupción más graves de la historia reciente de Perú”, dijo.

IDL-Reporteros y Gorriti han publicado reportajes de investigación relacionados con la corrupción y los sobornos en la clase política peruana, concretamente los vinculados a la Operación Lava Jato, un escándalo multinacional en el que está implicado el conglomerado brasileño Odebrecht.

“Estas campañas de desinformación se centraron en presentar a Gustavo como una especie de operador político que supuestamente ha manejado y controlado la Fiscalía desde las sombras”, dijo Mella, quien explicó que el supuesto motivo era controlar las investigaciones de la Operación Lava Jato.

“Suena absurdo. Es absurdo”, dijo.

Mella dijo que Gorriti también fue acusado de instigar -a través de reportajes periodísticos- el suicidio del ex presidente Alan García, quien se pegó un tiro justo cuando las autoridades iban a detenerlo por su presunta implicación en la Operación Lava Jato.

“Estas mentiras, extendidas por la desinformación en medios de comunicación y redes sociales, desatan olas de odio por parte de la ultraderecha”, dijo.

Estas mentiras son utilizadas por quienes han sido más expuestos por periodistas independientes, de acuerdo con la reportera.

“Es un ataque creado por círculos de corrupción contra un periodista que los investiga”, dijo Mella, quien también señaló similitudes con lo ocurrido en Guatemala.

“El objetivo es claro, convertir a los investigadores en sujetos de investigación, y a los políticos investigados por graves actos de corrupción en perseguidos políticos”, dijo.

Todo esto sucede junto a “un acoso y violencia sistemáticos por parte de grupos de extrema derecha”.

Además de las agresiones en su redacción, los grupos han ido a casa de Gorriti y han difundido información personal de Mella en redes sociales. Esto ocurre desde hace seis años y la policía no ha actuado, según la periodista.

El 27 de marzo, un fiscal de Lima abrió una investigación preliminar contra Gorriti por presunto soborno.

“[El fiscal] está examinando si Gorriti, en sus historias para IDL-Reporteros, promovió el trabajo de dos fiscales públicos a cambio de información exclusiva de sus investigaciones sobre corrupción política, según la notificación judicial de la Fiscalía General que fue enviada a Gorriti”, según informó el Committee to Protect Journalists (Comité por la Protección de los Periodistas).

Parte de este caso es la orden de que Gorrtiti entregue los números de teléfono utilizados entre 2016 y 2021.

Gorriti ha afirmado que luchará por el derecho de los periodistas a la confidencialidad de las fuentes y que seguirá denunciando la corrupción. También niega una relación impropia con los fiscales.

“Lo que estamos viviendo representa una grave amenaza para los periodistas y la libertad en general”, dijo Mella. “Atacar a los periodistas de investigación significa atacar el derecho de los ciudadanos a estar informados”.

Pidió a los asistentes que reportaran sobre el caso. En la pantalla detrás de ella había una foto de Gorriti con un código QR que enlaza con una carta de apoyo al periodista de investigación.

“Un ataque contra uno es un ataque contra todos”, dijo. “Desde nuestra redacción en Lima, seguiremos luchando”.