War and corruption coverage expose journalists to risk in Slovakia, Haiti, Nigeria and Ukraine, say panelists at 25th ISOJ

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During the second installment of the panel “Global roundup: lightning presentations about the state of journalism around the world,” participants of the 25th International Symposium on Online Journalism (ISOJ) learned about the experiences of violence and attacks on freedom of expression in different countries.

As she did earlier in the dayDawn García, director of the John S. Knight Journalism Fellowships at Stanford University, moderated the conversation on the afternoon of April 13.

The first to speak was Pavla Holcová, investigative journalist and founder of the site investigace.cz, who is also a JSK fellow. Holcová began by explaining that she had been born in the then republic of Czechoslovakia, currently divided into the Czech Republic and Slovakia. Although she lives in the Czech Republic, she covers issues from Slovakia, a country that for her is no longer a country.

Four people on stage and one at a podium
Second part of a global roundup panel on the state of press freedom around the world. Dawn García at the podium. Seated from left to right: Pavla Holcová, Roberson Alphonse, Yana Lyushnevskaya and Hannah Ajakaiye. (Photo: Patricia Lim/Knight Center)

Her obsession with covering this “failed state,” as she explained, gained strength in 2018 when her journalist friend Ján Kuciak and his fiancee were murdered in retaliation for their investigations into alleged corruption networks that involved members of the State, businessmen and criminals.

The indignant response from not only fellow journalists but also citizens in general led to important arrests: 200 judges, five prosecutors and all police leaders who were allegedly involved in the crime.

However, in the recent elections, the party involved in this corruption scheme won again. In his first conference, Holcová noted, the president made it clear that it would be a “government of revenge.”

“Now they are going to go after journalists,” Holcová said. “It was one of their first statements of the first press conference. They mentioned names of the journalists they are going to go after and it had really a chilling effect. Many of the journalists were already very tired of those five years struggling to investigate what happened to our colleague.

Holcová said that the year as a fellow at Stanford also helps her to gain more energy and continue with journalism.

“It’s not over,” she said. “We just need to go, not to lose hope, and go into another round. I’m really happy. I’m taking this year off and can go back to Slovakia to do more work.”

Man in glasses stands at podium
Roberson Alphonse, head of national news at le Nouvelliste in Haiti, presents at the 25th ISOJ. (Patricia Lim/Knight Center)

In a moving testimony, Roberson Alphonse, head of national news for le Nouvelliste in Haiti, explained not only the violence he experienced firsthand, but the difficulties of continuing to work in exile.

“Sharing with you the experience of being in exile, the experience of dealing with traumas, and what I call the angel coming around to help me,” began Alphonse, who said that his wife has helped him get out of the most horrific days of his life, and to continue with his work so as “to not let the killers silence my voice.”

From a very young age, Alphonse explained, he saw inequality and corruption in his country, which gave him the impulse to work as a journalist and expose it.

“For decades, because of my investigations against corruption and against misuse of public money, I made myself a lot of enemies,” he said.

Those enemies became visible on Oct. 25, 2022 when Alphonse was ambushed while driving home. Two armed men got out of another vehicle and shot at him. “I don’t know how I survived,” said the journalist, who immediately went into exile upon leaving the medical clinic.

“Exile is one of the most outrageous conditions a human being can experience. When they remove you from your country, from your community, when they remove your roots where you belong, it’s a very violent situation,” he said. “Nevertheless, I consider I was lucky.”

Alphonse exposed grave numbers representing violence in his country: in the year he was attacked, six journalists were murdered. It’s a situation that has worsened since the assassination of President Jovenel Moïse, which has led to the country being in the hands of gangs.

His year as a Knight-Wallace Scholar at the University of Michigan has helped him heal some wounds. He called for support for both journalists in exile and those in Haiti, who have lost hope.

“That’s why I have decided to be a voice, to engage in advocacy to protect journalists, in the advocacy –on a large scale– for human rights, because it’s not acceptable to be a silent witness,” he said.

In turn, Yana Lyushnevskaya, senior journalist and deputy editor in chief of the BBC Monitoring bureau in Kyiv, Ukraine, explained that since the beginning of the Russian “invasion” of the country she has studied the response of Ukrainian media to the issue as well as the changes that have happened in these two years in the media landscape.

Although she accepted that even before the war there were difficulties for independent journalism in the country, especially due to the pressures of economic and political interest towards the media, she said that the war has meant “turbulence” for the media.

“Turbulence on every level imaginable from physical safety of journalists to economic challenges facing their media, to actual challenges with media freedom because wars inevitably come with elements of censorship and various restrictions on media operations,” the Nieman fellow said.

The safety of journalists, she said, is the main challenge. The war has become the main topic of coverage, which clearly creates a danger for journalists. Even those who might consider themselves to be in “peaceful” cities can be killed at any moment by a missile fired at their homes.

“And just imagine the toll it takes on journalists, on their mental health, on the work that they do,” said Lyushnevskaya who drew a distinction between journalists living in the country and those who can leave and return to a peaceful place. “We don’t have that. This is our home. It is virtually impossible to disconnect. Even when you are not actually working, you’re still living the reality of the war, which is why when you speak to journalists, one of the most pressing needs that they mentioned is mental health support.”

Another issue that causes concern in the country is the lack of personnel. Many journalists have fled the country out of clear fear of war and others, especially male journalists, have gone to war themselves (whether voluntarily or not).

Woman at podium
Yana Lyushnevskaya, from Ukraine, speaks during a global roundup on press freedom around the world. (Photo: Patricia Lim / Knight Center)

“Many of them do not come back to journalism and they may not do that in the future either,” she said. “I have heard so many times that it is virtually impossible to find correspondence editors and technical staff for your TV channel, for example. There’s just not enough people on the market.”

Of course, added to this are the economic problems that most media outlets face, but which in a context of war has been much greater.

This scenario has made it difficult to practice journalism beyond the war, such as, for example, conducting investigations into corruption in the government. However, Lyushnevskaya assured that there are several attempts. Recently, for example, the Minister of Defense was fired due to an investigation related to corruption.

“With all the extraordinary challenges, there are many signs of hope. But this kind of international journalism needs support and Ukrainian journalists need support, a lot of it,” she said.

The panel was closed by Hannah Ajakaiye, FactsMatterNG lead from Nigeria and also a JSK Fellow. The media landscape of this country, according to Ajakaiye, was quite vibrant, large with hundreds of television and radio stations but like all over the world, they have been declining. The positive thing about this, she said, is that a large number of digital native media outlets have been created, led especially by young journalists tired of the status quo in media and with other ideas of how to communicate.

However, “journalists have paid the price for democracy in Nigeria,” said Ajakaiye, who explained that the country has the most important democracy in Africa. She added that journalists continue to pay this price to be able to maintain it.

The country has seen its numbers of journalists murdered and forced into exile increase, she explained. Added to these threats are the arrests that journalists could face for their work. Ajakaiye recounted the case of her colleague who spent two weeks in prison for writing an investigation that reported on a corruption case involving a senior police official.

Cases of abductions of journalists, as well as disinformation campaigns in which journalists are the target, are also part of the violence that these professionals face in Nigeria. Recently, Ajakaiye said, cases of surveillance of journalists, as well as the leaking of their personal data, are cause for concern.

The scenario of threats, added to the low salaries, has prompted many journalists to go to work with the government or as public relations professionals.

“Some Nigerian journalists are pushing back. Of course, I always say that to be Nigerian is to be resilient because you always have to fight and survive through different challenges. I want to use this time to highlight young brave journalists who are pushing back and trying to do investigative reporting, that are changing the state of things in the country and trying to hold government accountable,” Ajakaiye said.

ISOJ is a global online journalism conference organized by the Knight Center for Journalism in the Americas at the University of Texas at Austin. In 2024, it is celebrating 25 years of bringing together journalists, media executives and scholars to discuss the impact of the digital revolution on journalism.

Cobertura de guerra y corrupción exponen a periodistas en Eslovaquia, Haití, Nigeria y Ucrania, dicen panelistas en el 25º ISOJ

Durante la segunda presentación del panel “Resumen global: presentaciones relámpago sobre el estado del periodismo en el mundo” el público del 25º Simposio Internacional de Periodismo Online (ISOJ) conoció sobre las experiencias de violencia y ataques a la libertad de expresión en diferentes países del mundo.

Tal como lo hizo más temprano ese día también en un resumen global, Dawn García, directora de las Becas de Periodismo John S. Knight de la Universidad de Stanford, moderó la conversación de la tarde del 13 de abril.

La primera en hablar fue Pavla Holcová, periodista de investigación y fundadora del sitio investigace.cz, y también becaria JSK. Holcová comenzó explicando que había nacido en la entonces república de Checoslovaquia, actualmente dividida en República Checa y Eslovaquia. Aunque vive en República Checa, cubre temas de Eslovaquia, un país que para ella “ya no es un país”.

Su “obsesión” por cubrir este “Estado fallido”, como explicó, tomó fuerza en 2018 cuando su amigo periodista Ján Kuciak y su prometida, fueron asesinados en retaliación por sus investigaciones de presuntas redes de corrupción que involucraban a miembros del Estado, empresarios y criminales.

La respuesta de indignación por parte no sólo de colegas periodistas sino de la ciudadanía en general llevó a hacer arrestos importantes: 200 jueces, 5 fiscales y todos los líderes de la policía quienes habrían estado involucrados con el crimen.

Sin embargo, en las recientes elecciones, el partido involucrado en este esquema de corrupción volvió a ganar. En su primera conferencia, señaló Holcová, el presidente dejó claro que sería un “gobierno de venganza”.

“Ahora irían tras los periodistas”, dijo Holcová. “En la primera conferencia de prensa dieron los nombres de los periodistas sobre quienes irían. Esto ha tenido un verdadero efecto amedrentador. Muchos periodistas ya estaban cansados de los cinco años de investigar qué le había pasado a nuestro colega”.

Holcová aseguró que el año como becaria en Stanford le sirve también para tomar más energía y continuar con el periodismo.

“No se ha acabado”, dijo. “Necesitamos seguir, no perder la esperanza y continuar con otra ronda. Estoy muy feliz de tomar este año y poder volver a Eslovaquia para trabajar más”.

En un conmovedor testimonio, Roberson Alphonse, jefe de noticias nacionales de le Nouvelliste de Haití, explicó no sólo la violencia que vivió en carne propia, sino las dificultades para continuar ejerciendo en el exilio.

“Quiero compartir con ustedes mi experiencia de estar en exilio, la experiencia de lidiar con los traumas y de lo que llamo ‘el ‘ángel’ que llegó a mi vida para ayudarme”, comenzó Alphonse quien aseguró que su esposa le ha ayudado a salir de los días más “horribles” de su vida, y a continuar con su trabajo “para no dejar que los asesinos silencien mi voz”.

Desde muy niño, explicó Alphonse, vio la desigualdad y corrupción en su país, que le dieron el impulso de trabajar como periodista y exponerla.

“Por décadas, debido a mis investigaciones en contra de la corrupción y el mal uso del dinero público, me gané muchos enemigos”, aseguró.

Esos enemigos se hicieron visibles el 25 de octubre de 2022 cuando Alphonse fue emboscado mientras conducía a su casa. Dos hombres armados bajaron de otro vehículo y dispararon en su contra. “No sé cómo sobreviví”, dijo el periodista quien una vez salió de la clínica se exilió junto con su familia.

“El exilio es una de las condiciones más indignantes que un ser humano puede experimentar. Cuando te sacan de tu país, de tu comunidad, de tus raíces a las que tu perteneces es una situación muy violenta”, aseguró. “Sin embargo, yo me considero con suerte”.

Alphonse explicó las graves cifras que se viven en su país, nada más el año de su atentado, seis periodistas fueron asesinados. Una situación que se ha agravado desde el magnicidio del presidente Jovenel Moïse que ha llevado incluso a que el control del país esté en manos de pandillas.

Su año como becario Knight-Wallace de la Universidad de Michigan le ha servido para sanar algunas heridas. Hizo un llamado para que se apoye tanto a periodistas en el exilio como a los que están en Haití, quienes han perdido la esperanza.

“Esa es la razón por la que he decidido ser una voz, he decidido comprometerme en la defensa de periodistas y en la defensa a mayor escala de los derechos humanos porque es inaceptable ser una testigo silencioso”, aseguró.

A su turno Yana Lyushnevskaya, periodista sénior y editora en jefe adjunta de la oficina en Kiev, Ucrania, de BBC Monitoring, explicó que desde el inicio de la “la invasión” rusa al país ha estudiado la respuesta de medios ucranianos al tema así como los cambios que han sucedido en estos dos años en el panorama mediático.

Aunque aceptó que incluso antes de la guerra había dificultades para el ejercicio periodístico independiente en el país, especialmente por las presiones de interés económicos y políticos hacia los medios, considera que la guerra ha significado una “turbulencia” para los medios.

“Turbulencia en todos los niveles imaginables, desde la seguridad física de los periodistas hasta los desafíos económicos que enfrentan sus medios, hasta los desafíos reales con la libertad de prensa porque las guerras inevitablemente vienen con elementos de censura y diversas restricciones a las operaciones de los medios”, explicó la actual becaria Nieman.

La seguridad de periodistas, dijo, es el principal desafío. La guerra se ha convertido en el principal tema de cobertura lo que genera claramente un peligro para los periodistas. Incluso aquellos que podrían considerar que están en ciudades “en paz” pueden morir en cualquier momento por el disparo de un misil en sus casas.

“Imaginen el precio que supone para los periodistas en su salud mental por el trabajo que realizan”, dijo Lyushnevskaya quien hizo una diferencia entre los periodistas que viven en el país y aquellos corresponsales que pueden irse y volver a un lugar en paz. “No tenemos eso. Esta es nuestra casa. Es prácticamente imposible desconectarse, incluso cuando no estás trabajando, todavía estás viviendo la realidad de la guerra, por eso, cuando hablas con los periodistas, una de las necesidades más apremiantes que mencionaron es el apoyo a la salud mental”.

Otro tema que genera preocupación en el país es la falta de personal. Muchos periodistas han huido del país por el claro temor a la guerra y otros, especialmente los hombres periodistas, han ido a la guerra como tal (ya sea de manera voluntario o no).

“Muchos de ellos no vuelven al periodismo y es posible que tampoco lo hagan en el futuro”, aseguró. “He oído tantas veces que es prácticamente imposible encontrar personal técnico y editores de correspondencia para su canal de televisión, por ejemplo. Simplemente no hay suficiente gente en el mercado”.

Por supuesto a eso se suma los problemas económicos que enfrentan la mayoría de los medios, pero que en un contexto de guerra es hace mucho mayor.

Este escenario ha difícil ejercer el periodismo más allá de la guerra como, por ejemplo, hacer investigaciones sobre corrupción en el gobierno. Sin embargo, Lyushnevskaya aseguró que hay varios intentos. Recientemente, por ejemplo, el Ministro de Defensa fue despedido por una investigación relacionada con corrupción.

“Con todos los desafíos extraordinarios, hay muchas señales de esperanza. Pero este tipo de periodismo internacional necesita apoyo y los periodistas ucranianos necesitan mucho apoyo”, finalizó Lyushnevskaya.

El panel lo cerró Hannah Ajakaiye, líder de FactsMatterNG de Nigeria y también becaria JSK. El panorama mediático de este país, según Ajakaiye, era uno bastante vibrante, grande con cientos de emisoras de televisión y radio pero que como en todo el mundo han ido declinando. Lo positivo de esto, dijo, es que han nacido un gran número de nativos digitales, liderados especialmente por jóvenes periodistas cansados del status quo de los medios y con otras ideas de comunicar.

Sin embargo, “los periodistas han pagado el precio de la democracia en Nigeria”, dijo Ajakaiye quien explicó que el país tiene la democracia más importante de África. Agregó que los periodistas continúan pagando este precio para poder mantenerla.

El país ha visto aumentar sus cifras de periodistas asesinados y forzados al exilio, explicó. A estas amenazas se suman las detenciones que podrían enfrentar los periodistas por su trabajo. Ajakaiye narró el caso de su colega quien pasó dos semanas en prisión por escribir una investigación que daba cuenta de un caso de corrupción que involucraba a un alto funcionario de la policía.

Los casos de secuestro de periodistas, así como las campañas de desinformación en las que los periodistas son el banco también hacen parte de las violencias que estos profesionales enfrenten en Nigeria. Recientemente, dijo Ajakaiye, los casos de vigilancia de periodistas, así como la filtración de sus datos personales hacen parte de las preocupaciones para estos profesionales.

El escenario de amenazas, sumado a los bajos salarios, han impulsado a muchos periodistas se han ido a trabajar con el gobierno o como relacionistas públicos.

“Algunos periodistas nigerianos están luchando. Por supuesto, siempre digo que ser de Nigeria es ser resiliente porque siempre hay que luchar y sobrevivir los diferentes desafíos. Así que quiero aprovechar este tiempo para resaltar a los periodistas jóvenes y valientes que están respondiendo y tratando de hacer reportajes de investigación que están cambiando el estado de las cosas en el país y tratando de responsabilizar al gobierno”, aseguró Ajakaiye.

ISOJ es una conferencia mundial de periodismo online organizada por el Centro Knight para el Periodismo en las Américas de la Universidad de Texas en Austin. En 2024, celebra 25 años reuniendo a periodistas, ejecutivos de medios y académicos para debatir sobre el impacto de la revolución digital en el periodismo.